2019年05月24日星期五

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AI、5G与国际贸易:变局中的语音芯片

自去年的中兴事件,到今天的中美贸易争端,有一个词始终处在舆论风暴的中心:芯片。

围绕着这个信息社会的基础、让人爱恨交织的人类技术结晶,今天可能随便拉一个中国人,都能跟你聊上一阵“卡脖子”、稀土、全球产业链、“实体名单”。

然而一般来说,如今大家经常提到的芯片是指一套计算设备最底层的CPU、GPU等等。而事实上芯片的种类千变万化,今天处在中美贸易争端和全球技术变局中的芯片也远不止这些“基础款”。

比如说我们每天都在用,但日常却并不会给予太多关注的“语音芯片”。它的技术升级和贸易地位,其实也已经悄然来到了风口浪尖上。

声音背后,也藏着不少关于芯片的秘密。

躲在声音背后的小芯片与大国贸易

所谓语音芯片,或者叫语音IC,是指一台电子设备中负责发出声音、收录声音的处理模块。

事实上,这东西在你的家中可谓无处不在。大到电视、电脑、音响,小到手机、录音笔、音乐播放器,甚至电磁炉、冰箱、洗衣机发出的那一声“滴”,背后也都需要专门的语音芯片来进行控制。

这个领域听上去没什么技术含量,毕竟今天哪个设备还不会响呢?但事实上,其背后的设计技术和定制化生产能力,加上庞大的应用数量附带的低成本要求,多种因素导致了今天中国的语音芯片市场还是主要依靠进口。

目前,国内语音芯片市场需求中,只有16%左右可以由国内厂商来满足。我国每年要进口超过2000亿美元的语音芯片产品,这个数字超过了我国每年原油进口总额。

如果我们把这个情况带入今天的中美贸易争端大背景中,不难发现这又是一个并不安全的“卡脖子”产业。由于大量依赖进口,缺乏底层设计技术和大规模量产能力,语音芯片一旦被卷入贸易莫测,很可能对半导体行业,甚至整个电子产业带来连锁反应。

为了摆脱产业链下游的地位,这些年来中国相关产业也在进行一系列行动。比如大规模收购美国和欧洲的语音芯片企业与专利技术,但类似收购经常被各种因素打断,流产率远大于成功率。

另一方面,今天大陆市场购买的语音芯片,其实大部分产自日本、韩国和中国台湾地区。在中美贸易战的大背景下, 稳固和发展与这些国家和地区的产业联动关系,也就变得相对重要。

这一领域人才的流动,近些年也成为大陆发展语音芯片的新动向。比如随着台湾地区经济发展放缓,,大量台湾的语音芯片人才选择来大陆工作,客观上成为推动大陆发展自身产业链的推助剂。

然而在众多因素中,目前最有可能改变语音芯片全球贸易结构的,其实还是新技术的崛起。从AI到5G,这些我们耳熟能详的名字背后,语音芯片迎来了不小的“变数”。

从AI到5G的跳板

我们知道,传统意义上的语音芯片只负责录音和播放声音,其主要难度在于传输准确率、信号稳定性等方面。而这两年一个新崛起的市场,却让“古老”的语音芯片,看到了变化的可能。

那就是AI和智能音箱。2018年,全球智能音箱出货量达到了5600万台。而这也意味着数以千万计的芯片市场。

在最开始,智能音箱产品也是用通用CPU来完成计算任务处理的,而这个方式很快暴露出了弊端。由于音箱产品中需要CPU处理的任务并不多,其能效绝大部分都被浪费掉了,而消费者却要承担不小的成本。很快行业达成了共识,专用的AI语音芯片应该是智能音箱的标准配置。

而与传统语音芯片相比,AI语音芯片主要的不同,是必须增加语音识别功能。而这涉及到对AI算法的理解,声音文件的高度压缩,以及与麦克风阵列的新型控制关系等等。这些能力涉及多个学科,是原本语音芯片中并不会涉及到的全新功能。而新的需求带来的好消息是,行业中公司不分大小,国家不问西东,又来到了差不多相同的起跑线上。

而假如这个市场里,仅仅有一年几千万台音箱。那么与全球整体语音芯片市场相比,其实不过是沧海一粟。真正让AI技术在语音芯片市场中,引发更高想象力的因素在于5G。

我们都知道,5G的目标在于产业和行业应用,让大量物联网设备接入大带宽低延迟的网络。然而让这些设备接入网络其实是没啥用的,至少是用处非常有限。真正5G的价值,是让物联网设备可以接入智能交互,让物联网体系可以读懂人类需求,并基于5G网络带来的实时互通带来整体价值提升。

举个例子,给家里的空调连上网,这本身没有什么价值,反正也没有人爬到空调那上网。最多不过能让人远程控制空调,而这多半是个鸡肋功能。但是如果给空调加装AI,让人类可以语音控制空调,并且让空调理解主人比较复杂的需求,比如“我肩膀有点冷腿有点热”,那么物联的不可替代性就出现了。这里的人机交互能力来自于AI,而网络基础建设于5G。

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